Un poco de historia. Las chicas de la Radium


Es verdad que las cosas no estan bien para nadie y encima nos vamos dando cuenta como a cada paso se pierden derechos laborales y sociales … esos por los que tanto han luchado los verdaderos héroes de la sociedad. Costó mucho llegar hasta ahí y gracias a eso, la mayoría de nosotros hemos vivido en lo que han hecho llamar el Estado del Bienestar… Creo que la sociedad va a alzarse en gritos de protesta, antes de que esto vaya de mal en peor.

Solo espero que esos derechos laborales que se pierden no vayan a peor y los recortes no vayan en detrimento de la seguridad laboral…

Aunque en algunas ocasiones no se cumplan, pienso que por norma general, la seguridad e higiene en el trabajo estan cuidadas decentemente , pero no siempre fue así…

Hoy quiero contarte una triste historia… ocurrió cuando los trabajadores y más aún las mujeres trabajadoras no era más que conejillos de indias… A principios del Siglo XX. Despues de todo, conocer la historia es la mejor manera de que no se repita.

Como todo el mundo sabe el radio es un elemento químico  radiactivo que fue descubierto por Marie Curie y su marido, Pierre, en 1902. Según recuerdo de cuando iba al instituto, el isótopo del radio más importante es el Ra-226 con una vida de 1602 años y emite radiación alfa.

Es peligroso porque sus átomos se parecen a los del Calcio y eso hace que si es absorvido por via oral , se concentra en los huesos y produce  aplasia medular y sarcoma óseo.

Brilla en la oscuridad con una extraña luz azul verdosa.

Debido a eso se utilizó para fabricar pintura fosforescente para relojes , diales de instrumentos y material militar

En 1917 , 70 chicas empezaron a trabajar en la United States Radium Corporation de New Jersey.

Su trabajo era pintar con líquido fosforescente los diales de relojes y contadores, para que brillaran en la oscuridad.

Sus jefes, grandes empresarios, les aseguraron que no tenían por qué preocuparse , porque el producto era inofensivo y las obligaban a afinar las cerdas de los pinceles con los labios, para que fueran mas precisas. Los directivos y los científicos de la compañía se protegían con guantes recubiertos de plomo, pinzas  y mascarillas pero nadie advirtió nunca a las chicas del peligro de la pintura radiactiva, y las abandonaron a su suerte mientras realizaban el trabajo durante horas , tragando la pintura sobrante de los pinceles . Las condiciones de trabajo no eran buenas pero en aquella época no habia muchas empresas que contrataran a mujeres y muchas de las chicas aguantaron estas condiciones durante años.

La pintura no tenía sabor asi que las chicas no podían saber de ningún modo cuanta pintura tragaban a diario.

Las chicas se dieron cuenta que en la oscuridad sus labios y dientes brillaban por efecto de la pintura y como desconocían los efectos nocivos comenzaron a utilizarlo para maquillarse y sorprender a sus novios en la oscuridad. Su preocupación habia desaparecido porque en esa época se vendían una variante del Radio como elixir.

En 1920, la empresa contrató a un profesor de fisiología de Harvard, Cecil Drinker, para estudiar las condiciones de trabajo en la fábrica.  El informe destacó la gravedad de las condiciones de trabajo y hablaba de una zona muy contaminada. El informe fue falsificado, sustituyendo las “malas condiciones” por ” condiciones excepcionales ” con una chicas que trabajaban en perfectas condiciones,  el presidente de US Radium hizo caso omiso a todos los consejos del informe original de Drinker, y simplemente “pasó” las recomendaciones de protección a los trabajadores.

En 1922 Grace Fryer, una de las chicas de la Radium comenzó a preocuparse. Había cambiado de trabajo hacía ya algún tiempo , pero empezó a notar molestias y además cuando se sonaba la nariz, el pañuelo brillaba en la oscuridad.

Comenzó a perder los dientes, le salían llagas en la boca y su mandíbula estaba creciendo de manera muy dolorosa. Con el tiempo se conoció como “Mandíbula de Radio” .

Otras de sus compañeras de trabajo también estaban sufriendo anemias, partes de su cuerpo comenzaban a crecer extrañamente  y tenían noticias de que alguna compañera había muerto por causas desconocidas.

En 1925 un dentista de Nueva York atribuyó las patologías encontradas en el 80% de las mujeres de la fábrica a la toxicidad del radio.

Fue entonces cuando el informe fraudulento fue descubierto por una compañera de Drinker llamada Alice Hamilton y le pidió que publicara el informe original en una revista científica. Los ejecutivos de US Radium se enfurecieron y le amenazaron con acciones legales, pero  Drinker publicó el informe que decía entre otras cosas:
“Todas las muestras de polvo recogidas en las salas de trabajo en varias localizaciones y de las sillas no usadas por los trabajadores brillaban en una habitación oscura. Su pelo, caras, manos, brazos, cuellos, los vestidos, su ropa interior, incluso los corsets de las pintoras eran luminosos. Una chica mostró puntos luminosos en sus piernas y muslos. La espalda de otra brillaba hasta casi la cintura.”

Grace Fryer decidió demandar a la United States Radium Corporation, ya sabes,  David y Goliat.

Otras cinco trabajadoras se unieron a la demanda y los medios de comunicación llamaron “Radium Girls” un caso que por primera vez en la historia presentaba una reclamación por condiciones laborales abusivas. Fue un caso que no se quedó libre de controversias y confusiones

La compañía usó todos sus recursos para defenderse y comenzó una campaña de difamación que puso en peligro la reputación de las trabajadoras y les atribuyó enfermedades sexuales.

Era 1927 y las chicas empeoraron considerablemente.

En 1928, en su primera sesión ante el Tribunal las “Radium Girls” ni siquiera podían levantar sus brazos para tomar juramento, algunas de ellas entraron postradas en una cama… Otras necesitaban ayuda para levantarse y sentarse y ninguna tenia dientes.

Las chicas del Radium ganaron la batalla legal y una dotación económica acordada por daños y perjuicios 600 dolares al año mientras viviesen, gastos médicos pagados y una indemnisación de 100.000 dólares a cada una de ellas, aunque la fiscalía habia pedido 250.000 . Como siempre una nimiedad si tenemos en cuenta el alto precio que ya habían pagado las chicas.

A pesar de las pruebas en su contra, la compañía, tambien como siempre, no admitió jamás su responsabilidad.

Dos años después, las cinco chicas habían fallecido. Pero aquellos tristes fallecimientos, sirvieron de algo,  cambiaron la legislación laboral.

La sentencia sentó jurisprudencia y precedentes legales para redactar los primeros reglamentos modernos de seguridad y salud en el trabajo.

Todavía hoy se puede medir la radiación en las tumbas de las “Radium Girls”.

Creo que ha sido un poco largo pero es una historia que leí hace ya algún tiempo y pensé que era necesario compartirlo… porque siempre he dicho que lo que tenemos hoy se lo debemos a los que lucharon en el pasado….

https://www.facebook.com/pages/El-rinc%C3%B3n-de-Mayriel/298212513538099

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26 comentarios (+¿añadir los tuyos?)

  1. Jean Claude
    ago 23, 2012 @ 23:23:58

    Que interesante!! No conocía esta historia, verdaderamente dá que pensar.
    Y desde un punto de vista superficial, me parece inspiradora incluso!
    Gracias Mayre! ;-)

    Responder

    • elrincondemayriel
      ago 23, 2012 @ 23:27:01

      :) a tí, ya lo sabes. Pues la ví hace algún tiempo en programa de televisión, lo trataron por encima y de manera un poco irónica pese a la gravedad. La verdad es que me picó la curiosidad y busqué información. LLevaba ” cocinandolo ” un tiempo :)

      Responder

  2. Jean Claude
    ago 24, 2012 @ 00:45:42

    Mira, aquí hay una web que tiene escaneados todos los artículos relacionados con el caso: http://lgrossman.com/pics/radium/

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